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"Cuando llegaron a mi aldea, le preguntaron a mi hermano mayor si estaba dispuesto a unirse a la milicia. Tenía solo 17 años y dijo que no. Le dispararon en la cabeza. Cuando me preguntaron a mí si quería alistarme, ¿qué otra cosa podía hacer? No quería morir".

Este es el brutal testimonio que le dio a la BBC un niño soldado reclutado a los 13 años de edad en la República Democrática del Congo.

Según la , hay 300 mil niños soldados en el mundo. Desde los 7 años son reclutados, amenazados, abusados y drogados para que combatan en conflictos étnicos, religiosos, entre narcotraficantes o contra gobiernos.

En Latinoamérica, México, Colombia y Perú engrosan la lista negra de países donde los menores se ven obligados a tomar las armas por diferentes causas.

"Te dan un arma y te obligan a matar a tu mejor amigo. Lo hacen para ver si pueden confiar en ti. Si no lo matas, le ordenan a él que te mate a ti. Tuve que hacerlo porque, de lo contrario, me habrían matado a mí. Por eso me salí, no podía resistirlo más." Son las palabras de un adolescente colombiano de 17 años que se unió a un grupo paramilitar cuando era un niño de la calle de 7 años.

Si los niños la pasan mal, las niñas, peor. El 40% de los 300 mil menores obligados a luchar son mujeres, quienes son utilizadas por grupos armados no solo como combatientes, sino como esclavas sexuales.

"No había nadie vigilando los dormitorios y nos violaban todas las noches. Los hombres y jóvenes venían a nuestro dormitorio cuando estaba oscuro y, simplemente, nos violaban. Te encontrabas con un hombre encima de ti y ni siquiera sabías quién era. Si te ponías a llorar, te golpeaban con mangueras. Estábamos tan aterradas que no denunciamos las violaciones. La niña más joven de nuestro grupo tenía 11 años y la habían violado repetidamente en la base".

Esta terrible experiencia es la de una joven de Zimbabue de 19 años en el Programa de Formación del Servicio Nacional de la Juventud.

AVANCESHace unos días, la ONU informó que había liberado a 11 mil niños soldados en todo el mundo en el 2011, pero que su meta es que, en el 2015, ninguno tenga que cargar un arma y, mucho menos, pelear una guerra por el ejército nacional de su país. El objetivo parece muy difícil, ya que los menores son usados en conflictos de 86 países.

Pero la reciente condena a 14 años de prisión del exlíder miliciano y señor de la guerra congoleño Thomas Lubanga por la (CPI) abre una pequeña luz de esperanza. Es el primer fallo de la CPI en esta materia, lo cual marca un precedente importante.

Lubanga reclutaba por la fuerza a niños y niñas menores de 15 años para que lucharan en su milicia entre julio de 2002 y finales de 2003 en la guerra civil de la República Democrática del Congo.

Radhika Coomaraswamy, representante especial de las Naciones Unidas de Niños y Conflictos Armados, apunta que "el fenómeno no es nuevo, pero la comunidad internacional no se ha preocupado de este problema en los últimos veinte años".

En los últimos tiempos, la ONU ha logrado que algunos países firmen compromisos para que no usen a menores de edad en sus ejércitos.

Hace cinco años, las conversaciones con Birmania (Myanmar) dieron sus frutos. En ese país, miles de niños se alistaban en el Ejército y en las milicias étnicas. Otros gobiernos, como el de Somalia y el de Chad, también han seguido el mismo camino.

Coomaraswamy confía en que la República Democrática del Congo y Sudán seguirán el ejemplo de estas naciones. "Estamos en el buen camino para que en 2015 no tengamos ningún ejército nacional que reclute niños", sostiene.

Uganda era otro país que estaba en la lista negra de la ONU, pero en 2007 se adhirió a un plan de acción. "Ahora han sido sacados de la lista y son los primeros en luchar contra el LRA" (el Ejército de Resistencia del Señor), dirigido por Joseph Kony.

"Hay otros grupos, como los talibanes o los shebab, que son muy despectivos con la comunidad internacional y rechazan negociar. La única opción es el llamamiento público y movilizar a poblaciones locales en su contra", asegura la activista.

CIFRAS

- 300,000 niños soldados en el mundo.

- 60% son niños; 40%, niñas.

- 14,000 niños soldados en Colombia.

- 100,000 niños soldados en África.

- 23 países o territorios están en observación por la ONU.